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Lichtempfindliche Algen sollen Erblindete sehen lassen

Ein neues Optogenetik-Verfahren lässt aufhorchen. Interview mit dem Biophysiker Prof. Peter Hegeman.

Prof. Peter Hegeman

Werden Blinde ihr Augenlicht in Zukunft mit Hilfe von Genen aus lichtempfindlichen Algen wiedergewinnen können? An der Berliner FU kommen nächste Woche internationale Experten dieses neuen Forschungsgebiets, der Optogenetik, auf der Dahlem Konferenz (2.-5.9.) zusammen. Einer der Pioniere ist der Biophysiker Prof. Peter Hegemann (HU Berlin), der bereits hohe Auszeichnungen für seine Forschungen erhielt.

Was genau verbirgt sich hinter Optogenetik?

Die Optogenetik ist eine Verbindung von optischen und genetischen Methoden. Man führt lichtaktivierbare Proteine in ganz bestimmte Zelltypen von Gastorganismen ein. Diese Zelltypen werden dann durch Licht aktiviert oder deaktiviert. In Algen haben wir einen lichtaktivierten Ionenkanal entdeckt, der mittlerweile ein wesentliches Werkzeug der Optogenetik geworden ist. Führt man solche lichtsensiblen Proteine nun in Nervenzellen ein, kann man durch Licht nicht nur die Zelle selbst aktivieren, sondern auch in neuronalen Netzwerken die Reizübertragung von Zelle zu Zelle auslösen, wie eine Art Kettenreaktion.

Was sind mögliche Therapien, die daraus folgern können?

Die Optogenetik ist vor allem ein analytisches Verfahren. Man kann damit ganz speziell einen Zelltyp untersuchen. Und wenn man die Proteine mit fluoreszierenden Farbstoffen versieht, kann man auch feststellen, welche Zellen mit dieser Zelle in Verbindung stehen – so bekomme ich Informationen über die Kommunikation von Nervenzellen.

Aber es gibt auch zwei Felder für mögliche therapeutische Anwendungen: Zum einen geht es darum, die Sehfähigkeit von erblindeten Patienten wiederzugewinnen. So können lichtempfindliche Proteine, die in sekundäre Netzhautzellen eingeschleust werden, wieder eine einfache Sehfähigkeit herstellen. Ein zweiter Bereich ist die Tiefenhirnstimulation von Parkinson-Kranken. Das bietet sich an, weil die bewegungssteuernden Motorneurone sehr konzentriert im Zentralhirn vorliegen. Anders als mit dem bisherigen Verfahren über Elektrosonden kann man diese Motorneuronen mit optogenetischen Methoden ganz gezielt ansteuern.

Welche Hürden gibt es dabei noch?

Bisher haben wir ja erst Tierversuche, die allerdings auf eine gute Langzeitstabilität hinweisen und auch keine Antigenreaktionen zeigen. Allerdings ist jetzt schon klar, dass etwa bei der Wiederherstellung der Sehfähigkeit die Lichtempfindlichkeit und auch der Regulationsmechanismus eines gesunden Auges nicht erreicht werden. Das heißt, die Patienten bräuchten sehr hohe Lichtintensitäten: Schönes Wetter, draußen. Oder sie benötigen eine Spezialbrille, die Bilder projiziert, die sehr viel heller sind als die reale Umgebung.

Wie ist Ihre Prognose – was genau könnte ein blinder Mensch dank Optogenetik dann wieder sehen?

Die Sehfähigkeit wird nicht sein wie bei uns, aber es ist durchaus möglich und auch wahrscheinlich, dass er bei guten Lichtbedingungen, also bei hellem Sonnenlicht außerhalb des Hauses sich sehr gut orientieren kann. Er hat eine sehr gute räumliche Auflösung. Ich denke, das ist ein großer Zugewinn an Lebensqualität, wenn ein Blinder sich, wie wir, auch draußen frei bewegen kann.

(Andrea Barthélémy/dpa/RP)


Zum Themenschwerpunkt Blinde und sehbehinderte Menschen


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